Sürdürülebilirlik teriminin ilk olarak 1970'li yıllarda ormancılık sektö­ründe kullanıldığı düşünülmektedir. Günümüzde ise terim, çevresel konular­dan ziyade siyasi bağlamda ele alınmaktadır. Sir Jonathan Porritt (1997) "sür­dürülebilir kalkınmayı, herkesin desteklediği, ancak kimsenin ne olduğunu tam olarak bilmediği kavramlardan biri" olarak tanımlar.